L'olive, joyau de l'hiver en Provence

 

L'hiver est frais est Provence. Il peut faire froid aussi, surtout les jours où le mistral souffle.

La température descend rarement en-dessous de 5° sur le littoral, sur l'arrière-pays il peut y avoir de la neige en plaine mais ça ne dure jamais plus de 2 jours (grand maximum, et pas tous les ans)

Les villages du Luberon (Roussillon, Gordes...) sont superbes mais ne vous étonnez pas d'être un peu seuls en cette période de l'année.

 

De décembre à janvier en Provence, alors que la nature hiverne, l'olive est reine. Et, chaque 27 janvier, les habitants de Manosque (Alpes-de-Haute-Provence) célèbrent la Fête de l'huile nouvelle.

 

Les agriculteurs s'affairent dans les rangées d'arbres. De longs draps de plastique noir sont étalés sur le sol, masquant en partie les troncs majestueux des oliviers. Le poète Jean Giono décrivait "le plaisir de toucher les olives grasses et d'en avoir les mains pleines" ; 

 

aujourd'hui les branches sont "peignées" au râteau par des hommes juchés sur des échelles, et les fruits tombent les uns après les autres. Ils composent un camaïeu allant du jaune au brun, en passant par différentes teintes de rouge. Ce sont des aglandau, la plus fréquente des variétés d'olives dans les Alpes-de-Haute-Provence.

 

 

 

Qu'elles soient vertes ou noires, les olives proviennent des mêmes arbres : les premières sont cueillies très tôt dans la saison, les secondes beaucoup plus tard, et elles macèrent différemment.

Les caisses de fruits destinés à fabriquer l'huile remplissent des camions qui partent vers les moulins. Car le pressage, encore très artisanal, doit avoir lieu au plus vite, avant que le fruit avec les noyaux se ramollissent.

 

 

Les oléiculteurs français ne s'inquiètent pas trop de la concurrence étrangère. Sur ce marché qui a triplé en dix ans dans l'Hexagone, ils jouent la qualité et la plupart d'entre eux possèdent l'appellation d'origine contrôlée (AOC).

 

Les principales menaces viennent du climat et des insectes. Pour que la récolte soit bonne, il faut de l'ensoleillement pendant l'été puis un premier gel en octobre-novembre. Trop d'humidité attire les "mouches de l'olive" à l'entrée des moulins, où les lots présentant plus de 10 % de fruits piqués sont refusés.

 

Comme pour les vins, les différentes huiles proviennent souvent des "châteaux". Les prix atteignent parfois ceux des bons crus (20 euros le litre) et des séances de dégustation sont organisées.

 

L’engouement pour l'huile d'olive, très lié à la renommée du "régime crétois", est un atout majeur pour la Provence. Promenades dans les champs pendant les récoltes, fêtes locales après la cueillette, visites des moulins anciens encore en activité, cours de cuisine à l'huile d'olive dans les belles maisons d'hôtes : les occupations ne manquent pas autour de l’huile d’olive.